这只300万年前的老鼠刚刚给了科学家解码古代红色素的关键

这只300万年前的老鼠刚刚给了科学家解码古代红色素的关键

一个300万年前的小鼠化石的同步加速器X射线扫描显示了色素褐黑素的化学痕迹(这里是亮黄色)。

曼彻斯特大学
这只300万年前的老鼠刚刚给了科学家解码古代红色素的关键

弄清楚化石动物的颜色曾经是完全的猜测 - 即使是在含有一些羽毛,鳞片或毛皮的罕见发现中,这些软组织中的原始色调通常很久就消失了。 现在,研究人员第一次能够识别出色素的化学特征,这种特征使红头发在古老的小鼠化石中变成了颜色 - 使用了一种新技术,使宝贵的化石标本保持完整。

“小鼠化石,看起来不错。 这是一个美丽的标本。 但是你会扫描它,这就是这个尤里卡时刻,“英国曼彻斯特大学的地球化学家Roy Wogelius说道,他和他的同事一起开发了这种技术。

科学家们利用各种技术,能够收集有关化石颜色的提示,包括和 。 十年前,科学家们使用高能同步辐射X射线来识别一种叫做真黑素的色素的关键化学特征,这种色素可以将皮肤,头发和其他组织染成黑色,棕色和灰色。 但它的姐妹色素叫做pheomelanin,它可以使皮肤和头发变成粉红色或红色,但它更难以钉牢。

Wogelius说,问题的部分原因是对现代组织中色素的化学性质知之甚少。 在2016年发表的作品中,他和他的同事仔细研究了现代羽毛颜料中的不同微量金属,发现虽然真黑素含有铜,但是褐黑素含有硫和锌。 他们想知道追踪这些金属是否会让他们在化石中找到红色色素的迹象。

这只300万年前的老鼠刚刚给了科学家解码古代红色素的关键

小鼠黑线姬鼠(Apodemus atavus)生活在300万年前的德国中部。

曼彻斯特大学

为了测试这个想法,科学家们分析了两种特殊的化石 - 一种软组织和头发仍然可见 - 一种名为Apodemus atavus的灭绝老鼠,它生活在300万年前的现在的德国。 今天活着的物种的近亲,如欧洲木鼠,有红色皮毛,所以研究人员认为化石鼠可能有相似的颜色。 果然,当他们扫描小鼠化石时,他们发现在化石上可见头发的区域中硫和锌的特征重叠。 他们在Nature Communications

现在,科学家知道要寻找什么,Wogelius说,他相信在很久以前的化石中可以检测到褐黑素的特征。 这项新数据支持该团队先前在3000万年前的化石蝌蚪中提出的有关褐黑素的证据。 “我确信我们可以追溯到3000万年,甚至可能更长。”

该技术是“以非破坏性方式分析整个化石的一种非常优雅的方法,”耶鲁大学分子古生物学家Jasmina Weimann说。 “这很酷。”

其他化学分析方法要求研究人员从化石中采集微小样本。 这不仅会破坏化石的一部分,还意味着整个画面仍在猜测中。 “如果你采用一平方毫米的斑马皮样本,你可能会知道样本是黑色还是白色,但你不会理解斑马的样子,”Wogelius说。

Weimann希望类似的技术可以让研究人员不仅可以识别颜料,还可以识别其他化学特征,例如某些组织特有的蛋白质。